Proyectan inundar de agua un volcán, para producir electricidad

Newbery Cráter, Oregón

Una empresa de Estados Unidos, AltaRock Energy, proyecta bombear casi 91 millones de litros de agua al interior de un volcán dormido en Oregón, este verano, con la esperanza de que sea expulsada a la superficie en suficiente cantidad y a suficiente temperatura como para producir electricidad con ella.

Pretenden probar, si tienen éxito, la viabilidad de esta técnica. Han apostado 43 millones de dólares (unos 30 millones de euros actuales) y entre los inversores se encuentra Google, invirtiendo 6,3 millones de dólares.

Sgún afirma el presidente de la empresa, “el calor está ahí” pero, “la gran cuestión es si podemos hacer circular suficiente agua, a través del sistema, para hacerlo rentable”.

Si el experimento triunfa, la idea es utilizar el vapor de agua saliente para mover una turbina, y con ella un alternador, para producir electricidad.

Uno de los inconvenientes de la energía geotérmica es el riesgo de producir terremotos al fracturar rocas o extraer aguas subterraneas calientes. Este proyecto pretende minimizar ese riesgo, probando la viabilidad de obtener energía en lugares con actividad volcánica sin necesidad de provocar grandes fracturas, con pequeñas perforaciones, y sin extraer aguas de acuíferos subterráneos.

Según el geofísico Steve Hickman, “construir geotérmicas en gran dimensión más allá de lo actual require nueva tecnología”.

La nueva tecnología de este proyecto se denomina Sistemas Geotérmicos Realzados (EGS). Aunque se pretenden perforaciones pequeñas, persiste el temor a provocar temblores de tierra. Además, la técnica tiene sus propios problemas, el principal es crear una reserva de agua suficientemente grande para mover una planta comercial.

Existen pequeñas plantas geotérmicas funcionando actualmente en Francia y Alemania. Una tercera planta, en Basel, Suiza, fue cerrada debido a quejas por temblores de tierra.

Se está preparando un protocolo internacional, previsto para finales de este mes, que recomienda, a los promotores de esta tecnología, utilizarla lejos de áreas urbanas e informar a los residentes por adelantado de los pormenores.

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